miércoles, 1 de febrero de 2017

Pescando con un robot de gel invisible

Foto: MIT
Los ingenieros del MIT nos vuelven a sorprender con sus "locuras". En esta ocasión han fabricado robots transparentes de gel que se mueven cuando se bombea agua dentro y fuera de ellos y que pueden realizar una serie de tareas rápidas y enérgicas, incluyendo patear una pelota bajo el agua o agarrar y soltar un pez vivo.

Los robots están hechos enteramente de hidrogel - un material resistente, elástico, casi transparente que está compuesto principalmente de agua. Cada robot es un conjunto de estructuras de hidrogel huecas y precisas, conectadas a tubos de goma. Cuando los investigadores bombean el agua en los robots del hidrogel, las estructuras se inflan rápidamente en las orientaciones que permiten que los bots se enrosquen para arriba o se extiendan hacia fuera. Además pueden ser virtualmente invisibles, explican.

El grupo, dirigido por Xuanhe Zhao, profesor asociado de ingeniería mecánica e ingeniería civil y ambiental en el MIT, y el estudiante de posgrado Hyunwoo Yuk, está buscando actualmente adaptar los robots de hidrogel en aplicaciones médicas puesto que son "biocompatibles y pueden formar interfaces más amigables con los órganos humanos", explica Zhao.



En el diseño de sus robots, los investigadores del MIT copiaron del mundo animal a las anguilas de cristal - diminutas, transparentes- que incuban en el océano y finalmente migran a sus hábitats naturales de ríos. "Realizan un viaje extremadamente largo, y no hay medios de protección", dice Yuk. "Parece que trataron de evolucionar en una forma transparente como una táctica de camuflaje eficiente. Y queríamos lograr un nivel similar de transparencia, fuerza y ​​velocidad ".

Para ello, Yuk y Zhao utilizaron técnicas de impresión tridimensional y de corte por láser para imprimir sus recetas de hidrogel en estructuras robóticas y otras unidades huecas, que se unieron a pequeños tubos de caucho conectados a bombas externas. Para actuar o mover las estructuras, el equipo utilizó bombas de jeringa para inyectar agua a través de las estructuras huecas, permitiéndoles curvarse o estirarse rápidamente, dependiendo de la configuración general de los robots.

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